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Biome Makers Blog

El suelo, un sistema vivo

El suelo es una mezcla de materia orgánica, minerales, gases, líquidos y organismos que trabajan en armonía para mantener la vida. En una cucharada de suelo hay más microorganismos que personas en la Tierra (1).

Tierra y polvo no son sinónimos. El polvo es, de hecho, tierra desplazada. (2). J.L. Anderson, autor de Industrializing the Corn Belt: Agriculture, Technology, and Environment, explica la suciedad "desde la perspectiva de la gente que criaba los cultivos y el ganado... el agricultor 'con la tierra en las manos y el estiércol en las botas'"(3).

Cuando se le separa de su ecosistema, perdiendo así su funcionalidad, el suelo se convierte en polvo y deja de ser productivo. Para que el suelo sea productivo, tiene que seguir vivo y mantenerse sano.

Hay muchas definiciones en la literatura que definen el término salud del suelo. La FAO describe el suelo como: "la capacidad del suelo para funcionar como un sistema vivo". Los suelos sanos son importantes para la producción de cultivos porque pueden ayudar a controlar las enfermedades de las plantas y las plagas, y a mejorar la estructura del suelo. (4).

Antes de profundizar en la salud del suelo y, posteriormente, en la productividad agrícola, hay que tratar primero la funcionalidad del suelo. El suelo es esencial para el crecimiento de las plantas, ya que proporciona agua y nutrientes, purifica el aire y estabiliza el suelo. También desempeña un papel importante en la regulación de la atmósfera terrestre.

Un suelo sano significa un aire y un agua más limpios, cultivos y bosques fértiles y ricos, pastos productivos y una fauna diversa. En otras palabras, "mejor suelo, mejor calidad de la comida, mejor vida para los seres humanos". Para que el suelo se considere sano, necesita una comunidad de vida rica y diversa: macrofauna como nematodos, artrópodos y moluscos, y microorganismos como bacterias, arqueas, hongos y protozoos. El segundo grupo, formado por pequeñas criaturas que viven bajo el suelo, se define como el microbioma del suelo.

Estos microorganismos llevan a cabo una serie de procesos importantes para la salud y la fertilidad del suelo, tanto en los ecosistemas naturales como en los sistemas agrícolas, uno de los cuales es transformar la materia orgánica en nutrientes para las plantas, además de convertir los minerales del suelo en compuestos que suprimen las enfermedades (5)(6).

El suelo, como ya se ha mencionado, puede regular la atmósfera de la Tierra fijando los gases atmosféricos, como el dióxido de carbono entre otros. Sin embargo, el suelo no puede hacerlo sin su parte viva, el microbioma del suelo.

Para explicar el ciclo del carbono en cifras, el carbono total de los ecosistemas terrestres es de aproximadamente 3170 gigatoneladas. De esta cantidad, casi el 80% se encuentra en el suelo (7). Liberar sólo el 0,1% del carbono de los suelos europeos equivaldría a las emisiones anuales de 100 millones de coches (8).

Además de la capacidad de almacenamiento de dióxido de carbono, el suelo también desempeña un papel crucial en el equilibrio de otros gases de efecto invernadero, como el óxido nitroso y el metano. El óxido nitroso es casi 300 veces más potente, y el metano es unas 20 veces más potente que el dióxido de carbono (9). Una de las principales fuentes directas de óxido nitroso son los fertilizantes sintéticos.

Las prácticas agrícolas intensivas que utilizan fertilizantes a base de nitrógeno pueden contaminar el aire y el agua, y alterar la capacidad del suelo para ciclar el carbono y el nitrógeno. Esta mención del ciclo y el almacenamiento de carbono del suelo nos lleva al término secuestro de carbono.

"El secuestro de carbono es el proceso de captura y almacenamiento del dióxido de carbono atmosférico. Es un método para reducir la cantidad de dióxido de carbono en la atmósfera con el objetivo de reducir el cambio climático global"(10). Uno de los ámbitos en los que se pueden observar importantes consecuencias negativas del cambio climático es la biodiversidad.

En los últimos años se ha reconocido ampliamente la interconexión entre el cambio climático y la biodiversidad. Pero lo que muchos desconocen es el importante impacto del cambio climático en toda la biodiversidad del suelo y los servicios relacionados.

La biodiversidad del suelo, también denominada "fábrica de vida" por la Comisión de la UE en su informe sobre la biodiversidad del suelo (11), desempeña un papel importante dentro del sistema global, ya que, a través de los microorganismos, el suelo puede mitigar el cambio climático y almacenar gases de efecto invernadero, purificar el agua y evitar la erosión. La biodiversidad del suelo es esencial para un suelo sano, que a su vez es necesario para producir alimentos sanos y mantener la vida. (12),

Para concluir, la naturaleza interconectada de los ecosistemas es un hecho innegable que está frente a nosotros. Terminando con una cita: "El suelo está en el fondo de la cadena alimentaria, pero es la piedra angular de la vida en la Tierra".

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Bibliografía

(1) Food and Agriculture Organization:

http://www.fao.org/3/a-au887e.pdf

(2) Hans, Jenny. Factors of Soil Formation, A System of Quantitative Pedology:

https://www.nrcs.usda.gov/wps/PA_NRCSConsumption/download?cid=nrcseprd1330210&ext=pdf

(3) Gardner, Madelyn. Soil Ain’t Dirt: The Many Meanings of Soil in the Lives of Iowa Farmers:

https://www.grinnell.edu/sites/default/files/documents/madelyn_gardner_soil_aint_dirt.pdf

(4) Food and Agriculture Organization:

http://www.fao.org/agriculture/crops/thematic-sitemap/theme/spi/soil-biodiversity/the-nature-of-soil/what-is-a-healthy-soil/en/

(5) Food and Agriculture Organization:

http://www.fao.org/3/a0100e/a0100e0d.htm

(6) Schlatter Daniel,  Kinkel Linda, Thomashow Linda, Weller David, Paulitz Timothy. Disease Suppressive Soils: New Insights from the Soil Microbiome. The American Phytopathological Society,  Phytopathology:

https://apsjournals.apsnet.org/doi/10.1094/PHYTO-03-17-0111-RVW

(7) Ontl, T. A. & Schulte, L. A. (2012) Soil Carbon Storage. Nature Education Knowledge 3(10):35:

https://www.nature.com/scitable/knowledge/library/soil-carbon-storage-84223790/#:~:text=Soil%20Carbon%20Sequestration,in%20the%20form%20of%20SOC

(8) European Commision, Soil the hidden part of the climate cycle:

https://ec.europa.eu/clima/sites/clima/files/docs/soil_and_climate_en.pdf

(9) ibid 8.:

https://ec.europa.eu/clima/sites/clima/files/docs/soil_and_climate_en.pdf

(10) USGS, Science for a changing world. What is Carbon Sequestration:

https://www.usgs.gov/faqs/what-carbon-sequestration?qt-news_science_products=0#qt-news_science_products

(11) European Commision, The factory of life

Why soil biodiversity is so important:

https://ec.europa.eu/environment/archives/soil/pdf/soil_biodiversity_brochure_en.pdf

(12) Farm Advisory Service, Soil Biodiversity and Soil Health:

https://www.fas.scot/downloads/tn721-soil-biodiversity-and-soil-health/